[French below]

The African Centre for Biodiversity
PO Box 29170, Melville 2109 South Africa
Tel: +27 (0)11 486 1156

The African Centre for Biodiversity (ACB) has today released a new report titled,GM and seed industry eye Africa’s lucrative cowpea seed markets: The political economy of cowpea in Nigeria, Burkina Faso, Ghana and Malawi.  The report shows a strong interest by the seed industry in commercialising cowpea seed production and distribution in West Africa, where a very lucrative regional cowpea seed market is emerging. Cowpea, one of the most ancient crops known to humankind, with its centre of origin in Southern Africa, provides the earliest food for millions of Africans during the ‘hungry season’ before cereals mature.

The report argues that the GM cowpea push in Burkina Faso, Nigeria and Ghana co-incides with this strong interest from multinational and local seed companies to produce foundation and certified seed in West Africa.

Commercialising Seed Production

According to Mariam Mayet of the ACB, “There is a corporate push backed by the United States Agency for International Development (USAID) and the G8 New Alliance on Food Security and Nutrition to harmonise seed laws and intellectual property rights legislation on the basis of the Union for the Protection of Plant Varieties (UPOV) 1991. This push seeks to create regional markets for crops that otherwise would not have the economies of scale for corporate investment. Corporate investment in regional seed markets relies on varieties being released onto regional lists and that are immediately made available at national levels without further trials. It is within this context that the push for the harmonisation of seed laws at regional levels must be understood.”

According to the ACB, the danger of commercialisation of seed production is that it is accompanied by the locking out of smallholder farmers from seed production and distribution- essential life processes in African agriculture. Farmers will be transformed from active participants in the cowpea value chain, to mere passive consumers of expensive certified seed produced elsewhere.

The GM cowpea push

The pro-GM organisation, the African Agricultural Technology Foundation (AATF), is spearheading a GM cowpea project aimed at commercially growing  Bt cowpea in Nigeria, Ghana, Burkina Faso. Field trials of the Bt cowpea underway in Nigeria and Burkina Faso are at advanced stages, with commercialisation expected in 2016/17. The GM cowpea project is funded by USAID, the United Kingdom's Department for International Development (DFID) and the Rockefeller Foundation. The GM cowpea contains the Cry1Ab Bt gene developed by Monsanto. The genetic engineering of the Bt cowpea was conducted by the Australian Commonwealth Scientific and Industrial Research Organisation, previously involved in a biosafety scandal.

GM cowpea threatens food sovereignty

Mariann Bassey-Orovwuje of Environment Rights Action Nigeria concurs with the ACB report that the the introduction of GM cowpea “will pose a serious threat to food sovereignty in West Africa where cowpea occupies a clearly defined social, economic, nutritional and agro-ecological niche. Cowpea connects agriculture to the local environment; consumers to locally produced healthy foods; and farmers to productive resources such as locally enhanced seeds. The commercialisation of cowpea seed production in Africa will dislocate such a locally interconnected system.”

Reductionist solution

The GM cowpea is engineered to be resistant to the Maruca legume pod borer on the basis that “farmers in West Africa have identified Maruca insects as major problems in cowpea production.”

However, according to the ACB report, farmers are confronted with a myriad of agronomic and post-harvest challenges. The Bt solution responds only to one narrow aspect of production (pod borer), and it requires a significant increase in input cost, despite viable methods of biological control already in practice amongst farmers.

Dangerous opening for commercialising seed production

According to Bern Guri of CIKOD in Ghana, “Traditional farming practices based on recycling farm-saved seed and the use of locally-adapted seed varieties are threatened by a transgenic variety of cowpea that would set a precedent for the systematic commodification of cowpea seeds. Farmers can ill afford the costs of GM seeds and the associated agro-chemical inputs required by the use of these seeds. The high prices that characterise the GM technological package will contribute to jeopardising already fragile socio-economic systems.”

Risk to human health and environment

Bright Phiri from Commons for EcoJustice in Malawi, is also concerned that the Bt cowpea has been developed using the Cry1Ab gene, the same gene contained in Monsanto’s GM maize event, MON810. According to Phiri “the health risks associated with MON810 have been clearly established and are deeply concerning.”

The report also cautions that the Bt-gene will escape from domesticated to wild and cultivated cowpea, which will trigger unknown and irreversible adverse ecological impacts.

Socially just and ecologically sustainable solutions

The report concludes that rather than promoting a tragically flawed agricultural development model that brings enormous risks, solutions are to be found in more sustainable social, economic and agro-ecological food production systems.  The ACB continues to insist that an equitable and sustainable solution to seed production and distribution can only come from direct engagement with farmers and their organisations to ensure their active involvement in these activities.



Mariam Mayet:
Bern Guri:
Mariann Bassey-Orovwuje
Bright Phiri:

Notes to Editors:

1. In Ghana, the validity of the field trials are being vehemently disputed by Food Sovereignty Ghana, who has applied to court for an interdict to stop the commercial release of inter alia, GM cowpea in that country. An application for the first trial is still pending in Malawi, which has similarly come under strong attack by civil society in that country.

Download the report in English (PDF 950Kb)

Download the report in French (PDF 459Kb)


Communiqu้ de presse du Centre africain pour la biodiversit้ (CAB)

Les industries semenci่re et des OGM convoitent les march้s lucratifs des semences de ni้b้  

6 Juillet 2015 

Le Centre africain pour la biodiversit้ (CAB) publie aujourd'hui un nouveau rapport intitul้, Les industries semenci่res et des OGM convoitent les march้s lucratifs des semences de ni้b้: L'้conomie politique du ni้b้ au Nigeria, au Burkina Faso, au Ghana et au Malawi.  Le rapport montre qu'un vif int้r๊t existe de la part de l'industrie semenci่re pour la commercialisation de la production et de la distribution de semences de ni้b้ en Afrique de l'Ouest, o๙ un march้ r้gional tr่s lucratif de semences de ni้b้ est en voie d'้mergence. 

Le ni้b้, une des cultures les plus anciennes connues de l'humanit้,  originaire de l'Afrique, constitue la premi่re source d'alimentation pour des millions d'Africains pendant la p้riode de soudure, avant que les c้r้ales n'arrivent เ maturit้.

Le rapport d้montre que la pouss้e en faveur du ni้b้ Bt au Burkina Faso, au Nigeria et au Ghana co๏ncide avec le m๊me vif int้r๊t des soci้t้s semenci่res multinationales et locales pour la production de semences de base et de semences certifi้es en Afrique de l'Ouest. 

La commercialisation de la production des semences

Selon Mariam Mayet du CAB, ซ on assiste เ une pouss้e du secteur priv้, soutenue par l'agence des ษtats-Unis pour le d้veloppement international (USAID) et la Nouvelle Alliance du G8 pour la s้curit้ alimentaire et la nutrition, qui vise เ harmoniser des lois semenci่res et les droits de propri้t้ intellectuelle et qui repose sur les principes ้dict้s par l'Union Internationale pour la protection des obtentions v้g้tales (UPOV) 1991. Cette pouss้e a pour ambition de cr้er des march้s r้gionaux pour des cultures qui n'atteindraient sinon pas des ้conomies d'้chelle justifiant les investissements du secteur priv้. L'investissement du secteur priv้ dans les march้s de semences r้gionaux repose sur des vari้t้s pouvant ๊tre homologu้es sur des listes r้gionales, ce qui rendra ces m๊mes vari้t้s imm้diatement disponibles au niveau national, sans autres formes de tests. C'est dans ce contexte que l'on doit interpr้ter la pouss้e pour une harmonisation des lois semenci่res aux niveaux r้gi onaux. ป

Selon le CAB, le danger de la commercialisation de la production des semences repose sur le fait qu'elle va de paire avec l'exclusion des petits exploitants des syst่mes de production et de distribution des semences, des processus vitaux qui sont pourtant essentiels เ l'agriculture africaine. Le r๔le des exploitants sera rel้gu้ de celui de participants actifs เ la cha๎ne de valeur du ni้b้
เ celui de seuls consommateurs de semences certifi้es, qui sont co๛teuses et produites ailleurs.

La pouss้e en faveur du ni้b้ GM 

La Fondation africaine de technologie agricole (FATA), une organisation pro-OGM, est la figure de proue d'un projet de ni้b้ g้n้tiquement modifi้ (GM) visant เ promouvoir la culture commerciale du ni้b้ Bt au Nigeria, au Ghana et au Burkina Faso. Le ni้b้ Bt fait l'objet d'essais sur le terrain actuellement en cours au Nig้ria et au Burkina Faso, et en sont เ un stade avanc้, avec une commercialisation pr้vue pour 2016/17. Le projet de ni้b้ GM est financ้ par l'agence des ษtats-Unis pour le d้veloppement international (USAID), le d้partement du Royaume-Uni pour le d้veloppement international (DFID) et la Fondation Rockefeller. Le ni้b้ GM contient le g่ne Bt Cry1Ab d้velopp้ par Monsanto. La modification g้n้tique du ni้b้ Bt a ้t้ conduite par l'Organisation australienne du Commonwealth pour la recherche industrielle et scientifique (CSIRO), qui a ้t้ par le pass้ impliqu้e dans un scandale de bios้curit้.

Le ni้b้ GM menace la souverainet้ alimentaire

Mariann Bassey-Orovwuje, de l'organisation Environment Rights Action Nigeria, abonde dans le sens du rapport du CAB sur le fait que l'introduction du ni้b้ GM: ซ constituera une menace s้rieuse เ la souverainet้ alimentaire en Afrique de l'Ouest, o๙ le ni้b้ occupe une place sociale, ้conomique, alimentaire et agro-้cologique bien d้finie. Le ni้b้ relie l'agriculture เ son environnement local ; les consommateurs เ une nourriture saine produite localement ; et les fermiers เ des ressources productives telles que les semences localement am้lior้es. La commercialisation de la production des semences de ni้b้ en Afrique d้mant่lera ce syst่me fortement interconnect้ localement. ป

Une solution r้ductionniste

Le ni้b้ g้n้tiquement modifi้ est con็u pour ๊tre r้sistant au foreur de gousse de l้gumineuses appel้ Maruca, en partant du principe que les ซ fermiers en Afrique de l'Ouest ont identifi้ les insectes de Maruca comme probl่mes majeurs เ la production de ni้b้ ป. 

Toutefois les exploitants sont, selon le rapport du CAB, confront้s เ une pl้thore de d้fis tant agronomiques que post-r้coltes. La solution reposant sur le Bt ne r้pond qu'เ un aspect tr่s limit้ de la production (le foreur de cosse), et elle exige une augmentation accrue de l’utilisation d'intrants, en d้pit de l’existence de m้thodes de contr๔le biologique viables qui font d้jเ l'objet d'une pratique r้pandue parmi les exploitants. 

Ouverture dangereuse de la production de semences เ la commercialisation

Selon Berne Guri de CIKOD au Ghana, ซ les pratiques agricoles traditionnelles bas้es sur la r้utilisation des semences pr้serv้es เ la ferme et l'utilisation des vari้t้s de semences localement adapt้es sont menac้es par une vari้t้ de ni้b้ transg้nique qui constituerait un pr้c้dent เ la marchandisation syst้matique des semences de ni้b้. Les fermiers n'ont pas les moyens d'assumer les co๛ts des semences GM et des intrants agro-chimiques associ้s qui sont requis par l'utilisation de ces semences. Les prix ้lev้s qui caract้risent le paquet technologique des OGM contribueront เ mettre en p้ril des syst่mes socio-้conomiques d้jเ fragiles. ป

Risque เ la sant้ humaine et เ l'environnement

Bright Phiri de Commons for EcoJustice au Malawi, exprime ้galement ses inqui้tudes quant au ni้b้ Bt qui a ้t้ d้velopp้ en utilisant le g่ne Cry1Ab, le m๊me g่ne contenu dans le ma๏s GM de Monsanto, MON810. Selon Phiri : ซ les risques sanitaires li้s เ MON810 ont ้t้ clairement ้tablis et sont tr่s inqui้tants. ป

Le rapport avertit ้galement que le g่ne Bt s'้chappera du ni้b้ domestiqu้ pour passer au ni้b้ tant sauvage que cultiv้, ce qui aura des impacts ้cologiques irr้versibles et encore inconnus. 

Des solutions socialement juste et ้cologiquement durables 

Le rapport conclut que plut๔t que de favoriser un mod่le de d้veloppement agricole fortement biais้ et source d'้normes risques, les solutions reposent dans des syst่mes de production alimentaire qui sont plus durables d'un point de vue social, ้conomique et agro-้cologique.  Le CAB continue เ insister sur le fait qu'une solution ้quitable et durable pour la production et la distribution de semences peut seulement provenir d'un engagement direct avec les fermiers et leurs organisations repr้sentatives, afin d'assurer leur participation active dans ces activit้s.


Contact :

Mariam Mayet :
Berne Guri : 
Mariann Bassey-Orovwuje
Bright Phiri:

Notes aux r้dacteurs :

1. La validit้ des essais sur le terrain conduits au Ghana fait l'objet d'une contestation virulente par Food Sovereignty Ghana, qui tente d’obtenir une injonction du tribunal afin d’annuler l’autorisation de commercialisation des cultures, inter alia, du ni้b้ GM dans ce pays. Une demande d'autorisation pour conduire les premiers essais est encore en suspens au Malawi ; cette demande a lเ aussi fait l'objet d'attaques virulentes de la part de la soci้t้ civile.