1. The Alliance for Food Sovereignty in Africa[1] strongly condemns the approval during September 2013, by the Council of Ministers of the Common Market for East and Southern Africa (COMESA) of the draft COMESA Seed Trade Harmonization Regulations, 2013 (hereinafter referred to as the “Seed Regulations”).
2. The COMESA seed regulations are binding on all COMESA Member States in terms of article 9 of the COMESA Treaty. Yet, there is no evidence to demonstrate the involvement of and consultation with the citizens in COMESA countries, particularly small - scale farmers, despite numerous pleas to COMESA to consult with small farmers. It is our view that a technical group from COMESA countries in collaboration with the African Seed Trade Association (AFSTA) and Commodity Trade in Eastern and Southern Africa (ACTESA) and well funded by USAID and the EU, deliberated on the issues and drafted regulations that have now been signed off by the Council of Ministers, ready for domestication in the COMESA Member States.

3. Submissions made by CSOs and small-scale farmer representatives, to a COMESA workshop organized by the ACTESA during 27 and 28 March 2013 in Lusaka, Zambia containing concerns both about the flawed nature of the process and the implications of the regulations for small farmers and agricultural biodiversity in Africa, have pointedly been ignored.

Overview of the COMESA Seed Regulations

4. The ostensible rationale for the seed regulations is to increase the diversity, quality and quantity of seed available for farmers in the region and reduce the transaction costs for the seed industry which they currently face, brought about by differing regulatory and trade arrangements across countries in the region. These differing regulatory arrangements are regarded as non-tariff barriers. The envisaged scenario is the free flow- regionally seamless trade of seed across national boundaries in the COMESA region, which in turn will attract improved private investment through the expanded markets.
5. The seed regulations provide for standardized and uniform variety testing procedures for release of seed on a regional variety list as well as increased private sector participation in the seed release process itself.
6. The COMESA Seed Regulations will greatly facilitate agricultural transformation in the COMESA member states[2] towards industrialization of farming systems based on the logic of the highly controversial, failed and hopelessly doomed Green Revolution model of agriculture. The COMESA Regulations are geared towards creating an enabling environment for massively increased private sector participation in seed trade in the COMESA region as it promotes only one type of seed breeding, namely industrial seed breeding involving the use of advanced breeding technologies.
7. The entire orientation of the seed Regulations is towards genetically uniform, commercially bred varieties in terms of seed quality control and variety registration. What is very clear is that small farmers in Africa, seeking to develop or maintain varieties, create local seed enterprises or cultivate locally adapted varieties are excluded from the proposed COMESA Seed Certification System and Variety Release System, because these varieties will not fulfill the requirements for distinctness, uniformity and stability (DUS). Landraces or farmers’ varieties usually display a high degree of genetic heterogeneity and are adapted to the local environment under which they were developed. In addition, such varieties are not necessarily distinct from each other.
8. Eight member states of COMESA[3] are also member States of the Southern African Development Community (SADC). SADC itself has a set of Technical Agreements on Harmonisation of Seed Regulations in the SADC Region, that differ from the COMESA regulations in significant aspects, particularly relating to the registration of landraces and other local varieties and the registration of genetically modified varieties. The incompatibility between these regulations is a cause for concern and will no doubt give rise to a great deal of anomalies and confusion.
Overarching concerns

9. The regulations turn a blind eye to small farmers and their traditional seed varieties. It does not contain any measures to safeguard the diversity on-farm and the continued maintenance of heterogeneous crop varieties, which is so vital to ensure food security and resilient food systems for the future. This diversity constitutes an important part of the genetic pool that future generations will need to develop and breed plants able to cope with future crop pests and diseases as well as environmental factors such as climate change.
10. Hence, our primary concerns centre around the extent to which the variety release and seed certification provisions will impact on the conservation of plant genetic diversity of heirloom, traditional, open pollinated varieties and landraces. These varieties are typically unregistered plant varieties and those that are not protected by plant breeders’ rights, patents and other forms of intellectual property. These varieties will typically not meet the DUS requirements set out in the law and will not qualify for registration on the COMESA regional variety listing. Indeed, there is nothing in the seed regulations that safeguard genetic diversity from being eroded.
11. The regulations are silent on the protection of farmers’ rights. Farmers’ Rights are those rights arising from the past, present and future contributions of farmers in conserving, improving and making available genetic resources, particularly those in the centres of origin/diversity. The concept of Farmers’ Rights is recognised in the United Nation’s Food and Agriculture (FAO) International Treaty on Plant Genetic Resources, (“The Seed Treaty”), which entered into force in 2004. The Seed Treaty’s objectives include the conservation and sustainable use of plant genetic resources for food and agriculture. Its preamble affirms farmers’ rights to save, use, exchange and sell farm-saved seed and other propagating material, and to participate in decision-making.

12. Further, Article 9 of the Treaty recognizes the enormous contribution that local and indigenous communities and farmers of all regions of the world, particularly those in the centres of origin and crop diversity, have made and will continue to make for the conservation and development of plant genetic resources which constitute the basis of food and agriculture production throughout the world.

13. The seed regulations do not promote equal access to the COMESA seed market for all players. In this regard, the legislation has not adopted a fair approach to all players in the sector. The COMESA seed regulations have created only one system, one that favours genetically uniform commercial seed. No thought has gone into the creation of a suitable system for farmers’ varieties at all.

14. While we fully support farmers having access to good quality seeds, our view is that these COMESA seed regulations are not oriented towards the needs of small farmers; but have been formulated for the benefit of corporate seed producers that seek to control the seed and food markets in the COMESA region. Small farmers will not be able to afford the cost of purchasing registered seeds, despite the anticipated increased availability of such seeds on the regional market. Currently, despite the presence of commercial seed companies and certified seed available on the COMESA market, the majority of farmers are unable to afford this seed unless they are given support through government farmer input subsidy programmes. This is already a huge cost for governments who are struggling to restructure their subsidy programmes and save limited tax- payer funds.

15. We question the ecological and agronomic rationale for testing a seed variety in two COMESA countries for subsequent release in the entire region as set out in the seed regulations. Countries do not have the same agro-ecological conditions. Seed quality and safety cannot be guaranteed through the 2 member-state-testing-system, and then released into 17 other countries. Furthermore, the regulations undermine the sovereignty of COMESA member states. National governments appear to have lost their sovereign rights to require national testing before any variety is released onto the commercial market at the national level.

16. We are similarly concerned with the lax requirements for the release in all COMESA countries, of existing varieties. We question the agronomic and ecological soundness of the regulations for member states that have vastly different ecosystems, ecological zones, soil types, biodiversity, insect regimes and so forth.
17. The provisions relating to GMOs in the COMESA seed regulations differ substantially from the SADC seed laws. In terms of the SADC Technical Agreements on Harmonisation of Seed Regulations in the SADC Region, genetically modified seed are not eligible for inclusion in the SADC Variety Catalogue. There are no such corresponding provisions in the COMESA seed regulations and it is entirely possible for a GM seed variety to be placed on the COMESA Variety Catalogue and be released in COMESA member states especially where no biosafety regulations are in place. 

18. The COMESA seed trade regulations will most certainly lay the groundwork for the commercialisation and commodification of African agriculture. The shadow of Monsanto, DuPont, Syngenta and other seed and agrichemical multinationals, and private investment lie just behind the scenes of the COMESA show. Facilitating new markets for commercial seed in Africa opens the door for future occupation by multinationals, as they have done with all the major seed companies in South Africa and are now doing in other parts of Africa, for instance in Zambia.

19. We demand that the COMESA Seed regulations be scrapped in their entirety. We call upon donors to desist from supporting the implementation of these regulations, which undermine our national sovereignty and policy space. We call for an open, transparent process, involving small farmers especially, to discuss appropriate seed laws for Africa, where the obligation of protecting biodiversity, farmers’ rights and overall ecological productivity is entrenched as a primary objective.


1.   Million Belay, AFSA Coordinator email:
2.   Elizabeth Mpofu, ZIMSOFF, Via Campesina Africa 1, International Secretariat, Via Campesina  email: <>

3.   Joe Mzinga, ESAFF email:

4.   Bridget Mugambe, SEATINI email:

[1] The Alliance for Food Sovereignty in Africa (AFSA) represents a continental voice against the ongoing imposition of industrial agriculture in Africa and for food sovereignty through ecological agriculture. AFSA is a broad based alliance of African regional farmers' networks and African NGO networks along with various other allies. The aim is to bring greater continental cohesion to an already developing food sovereignty movement in Africa.

[2] COMESA member states are comprised of 20 African countries, namely, Burundi, Comoros, Democratic Republic of Congo, Djibouti, Egypt, Eritrea, Ethiopia, Kenya, Libya, Madagascar, Malawi, Mauritius, Rwanda, Seychelles, Sudan, South Sudan, Swaziland, Uganda, Zambia and Zimbabwe.

[3] The Democratic Republic of Congo, Madagascar, Malawi, Mauritius, Seychelles, Swaziland, Zambia and Zimbabwe are member states of SADC.



1. L’Alliance pour la Souverainet้ Alimentaire en Afrique[2] condamne fermement l’approbation durant le mois de septembre 2013, par le march้ commun de l’afrique orientale et australe (COMESA) du draft d’harmonisation des r่glements de commercialisation des semences du COMESA en 2013 (ci-apr่s d้nomm้ la "R่glementation sur les semences").
2. Les r่glementations sur les semences du COMESA s’appliquent sur tous les Etats membres du COMESA aux termes de l’article 9 du trait้ du COMESA. Pourtant, il n’y a aucune preuve pour d้montrer l’implication de et la consultation avec les citoyens des pays du COMESA, en particulier les petits paysans, malgr้ les nombreux appels au COMESA เ se consulter avec les petits paysans. Nous sommes d'avis qu'un groupe technique des pays du COMESA en collaboration avec la l’Association africaine du commerce des semences (AFSTA) et le commerce des marchandises de l'Afrique australe et orientale (ACTESA) et bien financ้ par l'USAID et l'UE, a d้lib้r้ sur les questions et ้labor้ les r่glements qui ont ้t้ maintenant sign้s par le Conseil des ministres, pr๊ts pour la domestication dans les ษtats membres du COMESA.    

3. Les pr้sentations faites par les OSC et les repr้sentants des petits agriculteurs, lors d’un atelier COMESA organis้ par ACTESA du 27 au 28 Mars 2013 เ Lusaka – Zambie, contenant เ la fois des pr้occupations sur la nature imparfaite du processus et les implications de la r้glementation sur les petits agriculteurs et sur la diversit้ de l'agriculture en Afrique, ont ostensiblement ้t้ ignor้es.

Vue d'ensemble des r้glementations semenci่res du COMESA

4. La raison ostensible pour les r้glementations sur les semences est d'augmenter la diversit้, la qualit้ et la quantit้ de semences disponibles pour les agriculteurs de la r้gion et de r้duire les co๛ts de transaction pour l'industrie des semences dont ils font actuellement face, provoqu้s par les dispositions r้glementaires et commerciaux เ travers les pays de la r้gion. Ces dispositions r้glementaires diff้rentes sont consid้r้es comme des barri่res non tarifaires. Le sc้nario envisag้ est le libre-้change de flux r้gionaux transparents des semences เ travers les fronti่res nationales dans la r้gion du COMESA, qui เ son tour va attirer l'investissement priv้ par l'am้lioration des march้s ้largis. 
5. Les r้glementations sur les semences pr้voient des proc้dures d'essai vari้tale standardis้es et uniformes pour la lib้ration des semences sur une liste de vari้t้s r้gionales ainsi que la participation accrue du secteur priv้ dans le processus de lib้ration de la graine elle-m๊me.
6. Les R่glementations sur les semences du COMESA faciliteront grandement la transformation agricole dans les Etats membres[3] du COMESA เ travers l'industrialisation des syst่mes de production bas้s sur la logique du mod่le hautement controvers้ de la r้volution verte de l'agriculture, qui a ้chou้ et est irr้m้diablement condamn้. Les R่glementations du COMESA sont orient้es vers la cr้ation d'un environnement favorable เ une augmentation massive de la participation du secteur priv้ dans le commerce des semences dans la r้gion du COMESA car il favorise un seul type de s้lection des semences, เ savoir la s้lection industrielle des semences impliquant l'utilisation de technologies de reproduction avanc้es.
7. Toutes l'orientation des R่glementations sur les semences est vers des vari้t้s s้lectionn้es, g้n้tiquement uniformes, le commerce en termes de contr๔le de la qualit้ des semences et l’enregistrement des vari้t้s. Ce qui est tr่s clair, c'est que les petits agriculteurs en Afrique, qui cherchent เ d้velopper ou maintenir des vari้t้s, เ cr้er des entreprises semenci่res locales ou เ cultiver des vari้t้s adapt้es aux conditions locales sont exclues du syst่me de certification des semences propos้ par le COMESA et du syst่me d'homologation des vari้t้s, parce que ces vari้t้s ne remplissent pas les conditions requises pour Distinction, Homog้n้it้ et Stabilit้ (DHS). Les Vari้t้s locales ou les vari้t้s des agriculteurs affichent g้n้ralement un haut degr้ d'h้t้rog้n้it้ g้n้tique et sont adapt้s เ l'environnement local dans lequel ils ont ้t้ d้velopp้s. En outre, de telles vari้t้s ne sont pas n้cessairement distinctes l'une de l'autre.
8. Huit Etats membres du COMESA[4] sont ้galement membres de la Communaut้ de D้veloppement de l’Afrique Australe (SADC). La SADC elle m๊me dispose d'un ensemble d'accords techniques sur l'harmonisation des r้glementations semenci่res dans la r้gion de la SADC, qui diff่rent de la r้glementation du COMESA dans leurs aspects significatifs, en particulier concernant l'enregistrement des vari้t้s locales et d'autres vari้t้s locales et l'enregistrement des vari้t้s g้n้tiquement modifi้es. L'incompatibilit้ entre ces r่gles est une cause de pr้occupation et va sans doute donner lieu เ un grand nombre d'anomalies et de la confusion.
Pr้occupations majeures

9. Les r่glementations tournent un oeil aveugle aux petits agriculteurs et  เ leurs vari้t้s de semences traditionnelles. Elles ne contiennent pas de mesures pour prot้ger la diversit้ เ la ferme et le maintien continu de vari้t้s de cultures h้t้rog่nes, qui est si vital pour assurer la souverainet้ alimentaire et des syst่mes alimentaires r้silients pour l'avenir. Cette diversit้ constitue une partie importante du patrimoine g้n้tique que les g้n้rations futures auront besoin de d้velopper et de multiplier des plantes capables de faire face aux futurs ravageurs des cultures et des maladies ainsi que les facteurs environnementaux tels que le changement climatique.
10. Par cons้quent, nos principales pr้occupations se centrent autour de la mesure selon laquelle la diffusion des vari้t้s et des dispositions de certification des semences aura un impact sur la conservation de la diversit้ g้n้tique des plantes d'h้ritage, les vari้t้s traditionnelles, les vari้t้s เ pollinisation libre et les vari้t้s locales. Ces vari้t้s sont g้n้ralement des vari้t้s v้g้tales non inscrits et ne sont pas prot้g้s par les droits d'obtentions v้g้tales, brevets et autres formes de propri้t้ intellectuelle

Ces vari้t้s ne vont g้n้ralement pas r้pondre aux exigences DHS ้nonc้s dans la loi et ne seront pas admissibles เ l'inscription sur la liste de vari้t้s r้gionales du COMESA. En effet, il n'y a rien dans les r้glementations sur les semences qui prot่ge la diversit้ g้n้tique contre l'้rosion. 
11. Les r่glements sont muets sur la protection des droits des agriculteurs. Les droits des agriculteurs sont les droits d้coulant des contributions pass้es, pr้sentes et futures des agriculteurs เ la conservation, l'am้lioration et เ des ressources g้n้tiques disponibles, en particulier ceux des centres d'origine / de diversit้. Le concept de droits des agriculteurs est reconnu dans le trait้ international de l’organisation des Nations Unies pour l'alimentation et l'agriculture (FAO) sur les ressources phytog้n้tiques (ซLe Trait้ sur les semencesป),  qui est entr้ en vigueur en 2004 

Les objectifs du Trait้ sur les semences comprennent la conservation et l'utilisation durable des ressources phytog้n้tiques pour l'alimentation et l'agriculture. Son pr้ambule affirme les droits des agriculteurs de conserver, utiliser, ้changer et vendre les semences de ferme et autres mat้riels de multiplication et de participer เ la prise de d้cision.

12. En outre, l'article 9 du Trait้ reconna๎t l'้norme contribution que les communaut้s et les agriculteurs de toutes les r้gions du monde, en particulier ceux des centres d'origine et de diversit้ des cultures locales et autochtones, ont apport้e et continueront d'apporter เ la conservation et au d้veloppement des ressources phytog้n้tiques qui constituent la base de la production alimentaire et agricole dans le monde.

13. Les r้glementations sur les semences ne favorisent pas l'้galit้ d'acc่s au march้ des semences COMESA pour tous les acteurs. ภ cet ้gard, la l้gislation n'a pas adopt้ une approche ้quitable pour tous les acteurs du secteur. Les r้glementations sur les semences du COMESA ont cr้้ un seul syst่me, qui favorise les semences commerciales g้n้tiquement uniforme. Aucune pens้e n’est all้e dans la cr้ation d'un syst่me appropri้ pour les vari้t้s paysannes.
14. Alors que nous soutenons pleinement les agriculteurs ayant acc่s เ des semences de bonne qualit้, nous sommes d'avis que ces r้glementations sur les semences du COMESA ne sont pas orient้es vers les besoins des petits agriculteurs, mais ont ้t้ formul้es เ l'intention des entreprises productrices de semences qui cherchent เ contr๔ler les march้s des semences et de l’alimentation dans la r้gion du COMESA. Les petits agriculteurs ne seront pas en mesure de payer le co๛t d'achat de semences enregistr้es, malgr้ l'augmentation de la disponibilit้ anticip้e de ces semences sur le march้ r้gional. Actuellement, malgr้ la pr้sence d'entreprises de semences commerciales et les semences certifi้es disponibles sur le march้ COMESA, la majorit้ des agriculteurs sont incapables de payer cette semence เ moins qu'ils ne b้n้ficient d'un soutien par le biais des programmes de subvention des intrants agricoles du gouvernement. C'est d้jเ un ้norme co๛t pour les gouvernements qui luttent pour restructurer leurs programmes de subventions et d’้conomiser les fonds limit้s du contribuable. 
15. Nous nous interrogeons sur le bien-fond้
้cologique et agronomique pour tester une vari้t้ de semence dans deux pays du COMESA pour la lib้ration subs้quente dans toute la r้gion tel que d้fini dans les r่glementations des semences. Les pays n'ont pas les m๊mes conditions agro-้cologiques. La qualit้ et la s้curit้ des semences ne peuvent ๊tre garanties par le syst่me de test par 2 Etats membres, puis lib้r้s dans 17 autres pays. En outre, les r่glements portent atteinte เ la souverainet้ des ษtats membres du COMESA. Les gouvernements nationaux semblent avoir perdu leurs droits souverains pour exiger des tests nationaux avant que toute vari้t้ ne soit lib้r้e sur le march้ commercial au niveau. 

16. Nous sommes identiquement pr้occup้s par les faibles exigences pour la lib้ration dans tous les pays du COMESA, des vari้t้s existantes. Nous nous interrogeons sur la pertinence agronomique et ้cologique de la r้glementation pour les ษtats membres qui ont de grandes diff้rences dans leurs ้cosyst่mes, leurs zones ้cologiques, leurs types de sols, la biodiversit้, les r้gimes des insectes et ainsi de suite.
17. Les dispositions relatives aux OGM dans les r้glementations sur les semences du COMESA diff่rent sensiblement des lois sur les semences de la SADC. En ce qui concerne les Accords Techniques de la SADC sur l'harmonisation des r้glementations semenci่res dans la r้gion de la SADC, des semences g้n้tiquement modifi้es ne sont pas admissibles เ l'inscription dans le catalogue des vari้t้s de la SADC. Il n'y a pas de telles dispositions correspondantes dans les r้glementations sur les semences du COMESA et il est tout เ fait possible pour une vari้t้ de semences g้n้tiquement modifi้es pour ๊tre plac้e sur le catalogue de vari้t้ du COMESA et ๊tre lib้r้e dans les Etats membres du COMESA en particulier lเ o๙ aucune r้glementation sur la bios้curit้ n’est en place. 

18. Les r่glementations du commerce des semences du COMESA vont tr่s certainement jeter les bases pour la commercialisation et la marchandisation de l'agriculture africaine. L'ombre de Monsanto, DuPont, Syngenta et autres multinationales de semences et intrants agrochimiques, et l'investissement priv้ mentent juste derri่re les coulisses du spectacle de la COMESA.

Faciliter de nouveaux march้s pour les semences commerciales en Afrique ouvre la porte เ l'occupation future par les multinationales, comme elles l'ont fait avec toutes les grandes compagnies de semences en Afrique du Sud et sont en train de le faire dans d'autres parties de l'Afrique, par exemple en Zambie.

19. Nous exigeons que les r่glementations sur les semences du COMESA soient mises au rebut dans leur int้gralit้. Nous appelons les donateurs เ s'abstenir de soutenir la mise en œuvre de ces r่glementations. Nous appelons เ un processus ouvert et transparent, impliquant des petits agriculteurs en particulier, pour discuter de lois sur les semences appropri้es pour l'Afrique, o๙ l'obligation de prot้ger la biodiversit้, les droits des agriculteurs et la productivit้
้cologique globale soient enchโss้s comme objectifs principaux.


1.   Million Belay, AFSA Coordinator email:

2.   Elizabeth Mpofu, ZIMSOFF, Via Campesina Africa 1, International Secretariat, Via Campesina  

3.   Joe Mzinga, ESAFF email:

4.   Bridget Mugambe, SEATINI email:

[1] Le March้ commun de l'Afrique orientale et australe aussi connu sous son acronyme anglais COMESA

[2] L’Alliance pour la Souverainet้ Alimentaire en Afrique (AFSA) repr้sente une voix continentale contre l’imposition en cours de d’une agriculture industrielle en Afrique et pour la Souverainet้ alimentaire เ travers l’agriculture ้cologique. AFSA est une large alliance bas้e sur des r้seaux r้gionaux d'agriculteurs africains et r้seaux d'ONG africaines ainsi que divers autres alli้s. L'objectif est d'apporter une plus grande coh้sion continentale เ un mouvement pour la souverainet้ alimentaire d้jเ en d้veloppement en Afrique.

[3] Les Etats membres du COMESA comprennent 20 pays africains, nom้ment, Burundi, Comores, R้publique D้mocratique du Congo, Djibouti, Egypte, Erithr้e, Ethiopie, Kenya, Libye, Madagascar, Malawi, Maurice, Rwanda, Seychelles, Soudan, Sud Soudan, Swaziland, Ouganda, Zambie and Zimbabwe. 

[4] La R้publique D้mocratique du Congo, Madagascar, Malawi, Maurice, Seychelles, Swaziland, Zambie et Zimbabwe sont des Etats membres de la SADC.